В истории психологии существует ряд экспериментов, которые стали предметом спора среди ученых-современников и их потомков. Эти эксперименты не всегда соответствуют положениям этических кодексов.

Стэндфордский тюремный эксперимент был проведен в 1971г. в США психологом Филиппом Зимбардо по заказу ВМФ США. Эксперимент представляет собой исследование реакции человека на лишение свободы. Группу добровольцев из 24 молодых мужчин с помощью жребия разделили на "заключённых" и "надзирателей". Были созданы специальные условия, чтобы "заключённые" чувствовали дискомфорт (неудобные халаты, отсутствие нижнего белья, ограничения в принятии душа и т.д.), а "охранники" напротив, были бы уверены в себе. Эксперимент вышел из-под контроля и был прерван досрочно. Во второй день эксперимента "заключённые" учинили бунт. Двое участников эксперимента оказались на грани нервного срыва и были вынуждены прервать своё участие. У большинства "арестантов" были замечены психологические проблемы. В то же время у каждого третьего "охранника" обнаружились садистские наклонности. Многие "надзиратели" добровольно выходили работать сверхурочно и сожалели о прекращении эксперимента.

Знаменитый эксперимент Милгрэма поставлен в 1963 г. психологом Стэнли Милгрэмом из Йельского университета. Первоначально Милгрэм пытался выяснить, как обычные граждане Германии, не склонные к садизму, могли участвовать в уничтожении миллионов людей в годы нацизма. Сутью эксперимента было выяснить, сколько страданий обычные люди готовы причинить другим, если это входит в их рабочие обязанности. Участниками эксперимента были испытуемые и заранее подготовленные актёры, также изображавшие испытуемых. Первоначально Милгрэм использовал 40 взрослых мужчин, затем эксперимент был повторён с участием женщин. По легенде один из участников, которого изображал актёр, должен был запомнить длинный список слов, а другой (ничего не подозревающий испытуемый) - проверять память первого, "наказывая" его за неправильный ответ ударом тока. Актёра привязывали к креслу с электродами, а испытуемый, находясь в другой комнате, должен был постепенно увеличивать напряжение с 45 до 450 вольт. На самом деле актёр только делал вид, что его бьёт током, но делал это очень убедительно: при 150 вольтах кричал, что выбывает из эксперимента, и умолял выпустить, при более высоком напряжении - издавал душераздирающие "предсмертые" крики, а после замолкал. Практически все участники эксперимента продолжали увеличивать напряжение, несмотря на крики "умирающего" подопытного. Большинство испытуемых (26 из 40) дошли до 450 вольт, т.е. "убили" актёра. Повиновение авторитету (в данном случае - учёному, предлагавшему увеличить напряжение) было выше моральных сомнений. Так что нацисты с успехом могли бы набрать целую армию палачей в любом американском городке. Впрочем, не только американском - позднее эксперимент был повторён в Германии, Италии, Испании и других странах, с аналогичным результатом.

Эксперимент Эша проводился в 1951 г. профессором Питтсбургского университета Соломоном Эшем. Смыслом эксперимента было выявить, насколько среднестатистический человек подвержен так называемому "общественному мнению", т.е. мнению группы. Восемь участников эксперимента должны были сравнить длину отрезков разной длины, изображённых на карточках. При этом испытуемым был только один из восьми, другие семь были "подставные", намеренно дававшие неправильный ответ. Три четверти испытуемых, вопреки тому, что они видели собственными глазами, как минимум один раз дали заведомо неправильный ответ, если его выбирала вся группа. Четверть испытуемых постоянно соглашались с заведомо ошибочным ответом. Позднее данные эксперимента были уточнены и дополнены. Так, например, выяснилось, что достаточно трёх человек, чтобы у испытуемого возник внутренний конфликт, понуждающий его принять точку зрения большинства. С ростом численности «большинства» возрастает число ошибочных ответов, данных под влиянием этого "большинства". Однако, появление в группе "единомышленника" (актёра, чей ответ совпадает с мнением испытуемого) помогает испытуемому преодолеть внутренний конфликт и начать отстаивать своё мнение.

Эксперимент Хофлинга впервые проведён в 1966 г. психиатром Чарльзом Хофлингом. Группу из 22 медсестер опросили, как бы они реагировали, если б им позвонил незнакомый доктор и попросил дать больному завышенную дозу лекарства, причём неизвестного, в реальности несуществующего (Astroten). Практически все из них ответили, что не стали бы давать больному лекарство. Решено было проверить это на практике. Из 22 медсестёр 21 безоговорочно подчинились просьбе незнакомого "доктора Смита", который по телефону просил дать больному двойную дозу незнакомого лекарства

Все эти эксперименты ставили перед организаторами общие вопросы о их компетентности, о надежности и проверенности используемых методов и методик. Так же во всех экспериментах существует необходимость соблюдения конфиденциальности полученной информации. Выводы ученных, полученные в ходе экспериментов являются причиной дискомфорта у участников эксперимента, да и остальных людей, возможно, тоже. Это общие проблемы психологических экспериментов, в том числе и не таких неоднозначных и скандальных.

В этих же экспериментах встает вопрос о дозволенности таких вмешательств в сознание и поведение человека. В тюремном эксперименте участников лишали свободы, подвергали жестокому обращению. В эксперименте Милгрэма испытуемого ставили в ситуацию выбора между долгом и состраданием, при этом часть участников были уверены в том, что они убили человека. Как можно измерить влияние подобного стресса на участника? И как спрогнозировать последствия для участника, который теперь знает, что ради науки и под давлением авторитета он способен убить ни в чем неповинного человека?